성리학책 몽땅 외운 조선 학자 이념에 지배된 지식인 보여줘

중앙일보

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종합 43면

기독교인이 되고자 하는 사람은 『성서』부터 읽을 것이다. 알다시피 조선의 국가이념은 성리학이다. 그런데 성리학을 공부하자면 어떻게 해야 할 것인가? 성리학에도 기본이 되는 서적이 있다. 그러나 그것은 기독교의 『성서』나 이슬람교의 『코란』처럼 한 종류만은 아니다.

세종 12년에 중국 황제 선종은 조선 사신에게 『성리대전』 『사서대전』『오경대전』을 하사한다. 대전 시리즈는 원래 영락제 때 만든 것인데, 이때에 와서 보내준 것이다. 이 책들은 조선에서 곧바로 다시 인쇄돼 보급됐고, 지금까지도 읽히고 있다. 대전 시리즈는 조선 5백년 동안 지식인들의 대뇌를 완전히 장악했던 것이다.

『사서대전』과 『오경대전』은 그야말로 사서오경에 주석을 붙인 책이다. 그 중에서도 더욱 중요한 『사서대전』의 경우 주자가 썼던 사서집주는 그 자체는 아니지만, 주자의 사서집주의 주석을 정통으로 채택했다. 주자의 성리학은 사서대전을 통해 지식인들의 대뇌 속으로 흘러 들어갔던 것이다.

『사서대전』『오경대전』은 원래 경전에 주석을 붙인 책이다. 하지만 『성리대전』은 약간 다르다. 이 책은 갑집 후집으로 돼 있는데, 갑집은 성리학의 여러 저술을 한데 모은 것이다. 『태극도설』『통서』 『서명』 『정몽』 등 모두 아홉 종의 책을 한데 모은 것이다. 송대 성리학자들의 핵심 저술들이다. 을집은 약간 달라 일종의 사전의 역할을 하고 있다. '리(理)''기(氣)''성(性)''정(情)''태극(太極)' 등의 성리학의 중요한 기본 용어에 대한 해설과 성리학의 역사, 성리학자들, 성리학의 정치학 등에 대한 설명으로 구성돼 있다. 성리학의 이해에 없을 수 없는 책인 것이다.

성리학 연구에 더 없어서는 안될 책이 주자의 문집 『주자대전』이다. 중종 때 처음 인쇄된 이 책은 주자학에 대한 깊은 이해를 위해 반드시 통과해야 하는 책이었다. 퇴계와 율곡의 높은 수준의 성리학 연구가 가능했던 것도 이 시기에 『주자대전』이 출판돼 있었기 때문이었다.

사서오경 대전과 『성리대전』『주자대전』은 성리학의 『성서』에 해당하는 서적들이다. 조선의 지식인들은 이런 책에 얼마나 열중했던가? 18세기의 문인인 이덕무의 『앙엽기』에 희한한 자료가 있다. 중봉 조헌은 『주자대전』과 『주자어류』를 모두 배송(背誦)하고, 미암 유희춘은 『주자대전』을 배송하고, 구봉 송익필은 『주자어류』를 모두 배송했다. 배송이란 책을 등 뒤에 놓고 외는 것이니, 암송과 사실 같은 말이다.

이 책들을 암송했다니, 무슨 말인가? 『주자대전』은 모두 1만4백16페이지다. 한 페이지에는 2백20자의 한자가 들어 있다. 2백자 원고지 한 장을 조금 넘는 분량이다. 대체로 번역하면 지금 책 한 페이지 정도가 된다. 끔찍하지 않은가? 세상에 1만 페이지의 책을 외우다니, 그것도 한문으로. 『성리대전』은 4천3백60페이지다. 『주자대전』의 절반이 약간 못된다. 조헌의 경우 거의 1만 5천 페이지를 외었던 것이다. 여기에 사서대전은 기본적으로 추가되니, 합하여 거의 2만 페이지를 암송했던 것이다.

조선의 사대부들이 모두 조헌과 같지는 않았을 것이다. 그럼에도 불구하고 경전과 성리학의 기본 텍스트를 암송하려 들었던 것이 그들이 채택한 학문적 방법의 제일 원리였다. 물론 책을 외우는 행위는 그 의미가 결코 단순하지 않다. 긍정적일 수도 있고 부정적일 수도 있다. 하지만 어느 쪽이나 극단에 치우치는 것은 옳지 않다. 나는 『주자대전』『성리대전』을 다 외었다는 조헌에게서 한 극단을 본다. 이 책들을 암송하기 위해 다른 책에 관심을 쏟을 겨를이 있었을까? 아마도 아닐 것이다. 이렇게 해서 오로지 성리학이 조선 유일의 학문이 됐다. 다른 것은 모두 이단이 되고.

그런데 이게 과연 과거만의 문제인 것인가? 예컨대 프랑스에서 어떤 철학이 수입되면, 지식인 사회는 얼마 있지 않아 프랑스 철학 일색이 된다. 마치 조선시대 성리학의 이념적 독재를 보는 듯하다. 참으로 염려스럽다. 하지만 조헌처럼 독하게 공부하는 사람도 드문 것 같으니, 그게 더욱 걱정거리인지도 모를 일이다.

<부산대 한문학과 교수>

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