테슬라 자율주행 논란에 美 정치권도 가세…머스크의 해법은?

중앙일보

입력 2021.08.19 14:44

미국 정부는 물론 정치권이 글로벌 전기자동차 1위 업체 테슬라의 자율주행기술에 대한 잇따라 문제를 제기하고 있다. 테슬라가 자부하는 자율주행 기능이 실제보다 과장됐거나 심각한 안전 문제를 내포하고 있다는 것이다. 이에 대해 테슬라가 20일 오전 9시(현지시간 19일 오후 5시)로 예정된 ‘인공지능(AI) 데이’ 행사에서 자율주행 기술을 둘러싼 의구심을 해소할 수 있을 지 주목된다.

2019년 12월 미국에서 자율주행 시스템으로 주행하던 테슬라 모델3 차량이 정차하고 있던 경찰차를 들이받는 사고가 발생했다. [사진 미 코네티컷주 경찰 페이스북,·테슬라 홈페이지 캡처]

2019년 12월 미국에서 자율주행 시스템으로 주행하던 테슬라 모델3 차량이 정차하고 있던 경찰차를 들이받는 사고가 발생했다. [사진 미 코네티컷주 경찰 페이스북,·테슬라 홈페이지 캡처]

로이터통신 등 외신은 18일(현지시간) 리처드 블루먼솔, 에드워드 마키 민주당 상원의원이 연방거래위원회(FTC)의 테슬라를 조사해야 한다는 서한을 보냈다고 보도했다. FTC는 한국 공정거래위원회처럼 독과점과 불공정거래를 규제하는 미국의 대표적인 경제 규제기관이다. 이들 의원은 “테슬라와 일론 머스크 최고경영자(CEO)가 차량 능력을 반복적으로 과장, 운전자 등 소비자를 부상이나 사망의 위험에 빠뜨렸다”고 밝혔다. 이들은 테슬라의 부분자율주행기술인 오토파일럿(Autopilot)과 FSD(Full Self-Drivingㆍ완전자율주행) 기능을 문제삼았다. “테슬라 운전자들은 회사의 주장을 듣고 차량이 스스로 운전하는 장치를 갖춘 것으로 믿고 있지만 기술이 그 주장에 못 미친다”는 지적이다.

앞서 미국 도로교통안전청(NHTSA)은 오토파일럿에 대한 공식 조사를 시작했다. 2014∼2021년 생산된 모델 Y, 모델 X, 모델 S, 모델 3 등 테슬라의 모든 차종이 포함됐으며 미국에서 판매된 대부분의 차량 76만5000대가 대상이다. NHTSA은 2016년 6월부터 31건의 오토파일럿 관련 충돌 사고를 조사해 이 중 25건에 대해 연관성을 인정했다. 사망자도 10명으로 조사됐다.

자율주행 허위광고 혐의로 고발도 

국내에서도 테슬라의 안정성에 대한 문제가 제기되고 있다, 서울경찰청 금융범죄수사대는 지난 6월 시민단체 소비자주권시민회의가 테슬라와 일론 머스크를 사기ㆍ자동차관리법 위반 혐의로 고발한 사건을 들여다보고 있다. 일부 모델에 적용된 ‘히든 도어 시스템’(숨겨져 있다가 튀어나오는 차량 손잡이)의 중대한 결함을 알고서도 이를 은폐했다는 내용이다.

테슬라가 자율주행 보조기능을 완전자율주행으로 허위광고한 것과 와이파이(Wi-Fi)ㆍ이동통신 등 무선으로 차량 소프트웨어 업데이트를 하고도 국토교통부에 알리지 않은 내용도 포함돼 있다. 최근 보행자 안전성, 사고예방안전성 등을 중심으로 국토교통부가 실시한 자동차안전도평가에서 테슬라 모델3은 2등급을 받아 현대차 아이오닉 5(1등급)보다 낮은 점수를 받았다.

일론 머스크 테슬라 CEO가 지난해 9월 22일(현지시간) 배터리데이에 참석해 발표를 진행하고 있다. [유튜브 캡처]

일론 머스크 테슬라 CEO가 지난해 9월 22일(현지시간) 배터리데이에 참석해 발표를 진행하고 있다. [유튜브 캡처]

이런 가운데 테슬라는 20일 본사가 있는 미국 실리콘밸리의 팔로알토에서 ‘인공지능(AI) 데이’를 처음으로 개최한다. 테슬라는 참석자들에 보낸 초청장에서 “우리의 차량을 넘어 테슬라 AI를 위한 다음 단계를 살펴보겠다”고 소개했다. 머스크 CEO의 기조연설, 테슬라 엔지니어의 하드웨어 및 소프트웨어 시연 등이 이뤄질 예정이다.

업계에서는 자율주행 기술에 대한 외부의 ‘때리기’에 테슬라가 한층 개선된 자율주행기술을 선보이며 반박에 나설 것이라는 예상도 나온다. 루프 벤처스의 공동창업자인 진 먼스터는 “자율주행이 테슬라 내에서 AI의 주요 분야인 만큼 이번 AI 데이는 제2의 ‘자율주행 데이’가 될 가능성이 높다”고 전망했다.

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