"오메가3 중성지방 개선 효과 근거 부족"…보충제 대신 생선 먹고 금연·절주해야

중앙일보

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오메가3.

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오메가-3 지방산 보충제의 중성지방 개선 효과를 둘러싸고 때아닌 논란이 일고 있다. 오메가-3 지방산의 고중성지방혈증 치료·예방 효과에 대한 임상 근거가 부족하다는 연구 결과가 나와서다.

국립암센터 명승권 교수팀 논문 58편 분석 #중성지방 수치 낮추고 나쁜 콜레스테롤 높여 #"연구간 효과 차 심하고 연구 질적 수준 낮아 신뢰 못해" #"중성지방 개선 효과 불충분, 보충제보단 생활습관 개선 중요" #영양학적 가치 왜곡 우려 "건강한 식생활에 지장 주면 안 돼"

오메가-3 지방산은 주로 식품으로 섭취하는 필수 지방산으로, 중성지방 개선과 뇌세포 발달을 돕는 EPA·DHA 등의 영양성분을 함유하고 있다. 우리나라에서는 건강기능식품(건기식)으로 많이 찾는다.

국립암센터 국제암대학원대 암의생명과학 명승권(가정의학과 전문의) 교수팀은 1988~2016년 국제학술지에 발표된 오메가-3 지방산과 관련한 임상시험 논문(무작위 위약 대조군 비교 임상시험) 58편을 분석해보니 이런 결론이 나왔다고 12일 발표했다. 개별적으로 발표된 연구 결과를 통계적으로 통합·비교해 객관적인 연구 결론을 이끌어냈다.

건강기능식품으로 흔히 먹는 오메가-3 지방산 보충제의 중성지방 개선 효과에 대한 근거가 부족하다는 연구 결과가 나왔다. [중앙포토]

건강기능식품으로 흔히 먹는 오메가-3 지방산 보충제의 중성지방 개선 효과에 대한 근거가 부족하다는 연구 결과가 나왔다. [중앙포토]

 연구진에 따르면 오메가-3 지방산 보충제는 혈중 중성지방 수치를 위약(가짜약)보다 38.6㎎/dL 낮췄다. 나쁜 콜레스테롤로 불리는 저밀도지단백(LDL) 콜레스테롤은 3㎎/dL 높이는 것으로 나타났다.

오메가-3 지방산이 중성지방 수치를 낮추는 효과가 있지만 임상적 근거가 부족하다고 결론 내렸다. 명승권 교수는 "임상시험 간 효과 차이가 심했고, 전반적으로 임상시험 연구의 질적 수준이 낮았다. 임상시험의 약 70%는 대상자가 100명 미만에 불과해 신뢰도가 떨어졌다"며 "오메가-3 지방산이 이상지질혈증, 특히 고중성지방혈증 예방·치료에 효과가 있다고 하기엔 근거가 불충분하다"고 설명했다.

이상지질혈증은 혈중에 LDL 콜레스테롤과 중성지방은 많고, 착한 콜레스테롤로 불리는 고밀도지단백(HDL) 콜레스테롤이 적은 상태를 말한다. 고중성지방혈증은 이상지질혈증의 한 종류로, 콜레스테롤 수치는 정상인데 중성지방 수치만 높은 경우다. 이상지질혈증과 고중성지방혈증은 혈관이 좁아지거나 막히는 동맥경화증을 일으켜 협심증·심근경색·뇌졸중 등 심혈관질환을 유발할 수 있다.
미국심장협회는 심혈관질환 예방을 위해 오메가-3 지방산이 풍부한 생선(등푸른생선)을 일주일에 2회(1회에 100g 내외, 손바닥 크기 정도) 먹고, 부족할 때는 오메가-3 지방산 보충제 섭취를 권고하고 있다. 명 교수는 "미국 권고안은 오메가-3 지방산이 든 음식을 먹는 사람을 대상으로 연구한 것이고, 이번 연구는 오메가-3 지방산 보충제를 먹은 사람과 위약(가짜약)을 먹은 사람을 대조한 논문을 분석한 것이어서 더 신뢰할 수 있다"고 설명했다.

오메가-3 지방산은 선호도가 높은 건기식 중 하나다. 지난 8월 한국식품안전관리인증원에서 발표한 건강기능식품 국내 시장 규모 동향 분석 자료에 따르면 오메가-3 지방산 건기식 매출액 규모는 2012년 499억원에서 지난해 700억원으로 크게 늘었다. 홍삼, 프로바이오틱스, 비타민·무기질, 밀크씨슬 추출물에 이어 5번째다. 명 교수는 "학회나 전문가 단체에서 논의를 거쳐 치료 지침 개정을 검토할 필요가 있다"며 "오메가-3 지방산의 (건기식) 기능성 인정도 전면 재검토해야 한다"고 주장했다. 이에 대해 식약처 측은 "연구 결과와 근거를 먼저 검토해봐야 한다"고 밝혔다.

영양학계에서는 오메가-3 지방산의 영양학적 가치가 왜곡될까 우려된다는 의견을 냈다. 임경숙(대한영양사협회 회장) 수원대 식품영양학과 교수는 "오메가-3 지방산에 있는 EPA 성분은 중성지방 개선뿐만 아니라 혈관벽의 염증 반응을 줄이고 LDL 콜레스테롤이 혈전으로 악화하는 걸 막는 데 도움을 줄 수 있다"며 "세포 실험부터 인체시험, 역학 연구까지 오메가-3 지방산의 건강 효과에 대한 연구가 많이 진행돼 있다"고 말했다.

연구진은 심혈관질환 예방을 위해서는 보충제 대신 생선 같은 음식으로 섭취하는 게 낫다고 말한다. [중앙포토]

연구진은 심혈관질환 예방을 위해서는 보충제 대신 생선 같은 음식으로 섭취하는 게 낫다고 말한다. [중앙포토]

국립암센터 연구진은 심혈관질환 예방과 건강 유지가 목적이라면 오메가3 지방산 보충제를 사 먹기보단 생선을 먹거나 생활습관을 개선하라고 조언한다. 명 교수는 "금연과 절주, 표준 체중 유지, 과일·채소 섭취, 규칙적인 운동 등 올바른 생활습관을 유지하기 위해 노력하는 게 더 중요하다"고 말했다.

김선영 기자 kim.sunyeong@joongang.co.kr

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